Immunsystem: Warum sterben vor allem ältere Menschen an Covid-19?

Was erklärt die Tödlichkeit von Covid-19 für ältere Menschen? Wissenschaftler schauen auf das Zwielicht des Immunsystems.

Von Sharon Begley / STAT

Forscher gaben am Montag die bislang umfassendsten Schätzungen zum erhöhten Risiko älterer Menschen für schwere Krankheiten und Todesfälle durch das neue Coronavirus bekannt: Covid-19 tötet schätzungsweise 13,4 Prozent der Patienten ab 80 Jahren, verglichen mit 1,25 Prozent der Patienten in den Fünfzigern und 0,3 Prozent von denen in ihren 40ern.

Die schärfste Kluft trat im Alter von 70 Jahren auf. Obwohl 4 Prozent der Patienten in den 60ern starben, waren es mehr als doppelt so viel – oder 8,6 Prozent – der Patienten in den 70ern, schätzten Neil Ferguson vom Imperial College London und seine Kollegen in ihrer Veröffentlichung in Lancet Infectious Diseases.

Die neuen Schätzungen kommen daher, dass Wissenschaftler sich bemüht haben, die zugrunde liegenden Gründe für die größere Anfälligkeit älterer Menschen für das Virus herauszufinden – und insbesondere, warum einige eine stärkere Immunantwort zeigen als andere.

Es beginnt mit bereits bestehenden Bedingungen: Daten aus China zeigen, dass solche Komorbiditäten das Risiko, an Covid-19 zu sterben, dramatisch erhöhen. Chronische Krankheiten können jedoch nicht nur zum Tod durch Covid-19 beitragen, sondern auch ein Zeichen für biologisches Altern und abnehmende Immunität.

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„Es ist nicht nur das chronologische Alter, das bestimmt, wie man sich angesichts einer lebensbedrohlichen Infektion wie Covid-19 verhält“, warnte der Geriater und Gerontologe George Kuchel von der University of Connecticut. „Mehrere chronische Krankheiten und Gebrechlichkeiten sind in vielerlei Hinsicht wichtiger oder wichtiger als das chronologische Alter. Eine 80-Jährige, die ansonsten gesund und nicht gebrechlich ist, kann Infektionen möglicherweise widerstandsfähiger abwehren als eine 60-Jährige mit vielen chronischen Erkrankungen.“ Grund: Sie hat möglicherweise ein jüngeres Immunsystem.

Die neuen Berechnungen, die auf 70.117 im Labor bestätigten und klinisch diagnostizierten Fällen auf dem chinesischen Festland und 689 Fällen bei Personen basieren, die auf Rückführungsflügen aus Wuhan evakuiert wurden, ermöglichten es den Forschern des Imperial College, die Gesamtsterblichkeitsrate aufgrund der Krankheit abzuschätzen. In den ersten Wochen des Ausbruchs wurden 3 bis 8 Prozent angenommen. Stattdessen liegt die Todesrate bei Menschen mit bestätigter Krankheit bei 1,38 Prozent.

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Dies stützt eine Schätzung von Forschern der Harvard T.H. Chan School of Public Health Anfang dieses Monats mit einer Sterblichkeitsrate von 1,4 Prozent in bestätigten Fällen.

Die britische Gruppe gab an, dass die Todesrate unter allen mit dem neuen Coronavirus infizierten Personen – einschließlich derjenigen, die keine Symptome haben – 0,66 Prozent beträgt. Im Vergleich dazu ist dies mehr als das 30-fache der Sterblichkeitsrate für die H1N1-Influenza, die Ursache einer Pandemie von 2009, die 0,02 Prozent betrug.

Die Wahrscheinlichkeit, dass ein Covid-19-Patient Symptome entwickelt, die so schwerwiegend sind, dass ein Krankenhausaufenthalt erforderlich ist, insbesondere zur Unterstützung der Atemwege, stieg mit dem Alter ebenfalls stark an, berichteten Ferguson und seine Kollegen. Bei Patienten ab 80 Jahren waren es 18,4 Prozent. Während 12 Prozent der 60-Jährigen einen Krankenhausaufenthalt benötigten, taten dies 3,4 Prozent jener in den Dreißigern und 1,1 Prozent der 20-Jährigen. Der stärkste Unterschied bestand im späten mittleren Alter: 4,3 Prozent der 40- bis 49-Jährigen mit Covid-19 mussten ins Krankenhaus, 8,2 Prozent der 50-Jährigen.

Dies ist teilweise der Grund, warum die Situation in Italien so katastrophal ist und viele Krankenhäuser von Covid-19-Fällen überfordert sind: Das Durchschnittsalter des Landes (47) ist das höchste in Europa, und 23 Prozent der Bevölkerung sind 65 Jahre oder älter. Letzte Woche berichteten Ärzte in Italien im Journal der American Medical Association, dass Mitte März 7,2 Prozent der Covid-19-Patienten gestorben waren. Dies könnte teilweise durch die hohe Infektionsrate bei älteren Menschen erklärt werden: 38 Prozent der italienischen Covid-19-Fälle betreffen Menschen ab 70 Jahren, verglichen mit 12 Prozent in China.

Die Erklärung für das allgemein erhöhte Risiko für ältere Menschen, aber auch für die Tatsache, dass Covid-19 viele jüngere Menschen tötet, selbst wenn einige Senioren überleben, liegt in einem wachsenden Verständnis von „Immunosensitivität“. Immunologen haben einige der spezifischen Arten identifiziert, wie sich das Immunsystem mit dem Alter verändert, so dass sie über die einfache Behauptung hinausgehen können, dass es schwächer wird.

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„Ältere Menschen reagieren nicht so gut auf Mikroorganismen, denen sie zuvor noch nicht begegnet sind“, sagte der Arzt und Immunbiologe Janko Nikolich-Zugich vom College of Medicine der Universität von Arizona. Er nennt es „das Zwielicht der Immunität“.

Unser Immunsystem verfügt über zwei Abwehrmechanismen gegen Viren und andere Krankheitserreger: eine First-Line-Armee von Zellen, sogenannte Leukozyten, die eindringende Mikroben innerhalb von Minuten bis Stunden angreifen, und eine Second-Line-Kraft aus genau gezielten Antikörpern und T-Zellen, die auf sie zukommen die Front noch einige Tage später.

Mit zunehmendem Alter hat der Körper weniger T-Zellen, die virusbekämpfende Chemikalien produzieren. In der Pubertät produziert der Thymus zehnmal weniger T-Zellen als in der Kindheit, sagte Nikolich-Zugich; Mit 40 oder 50 Jahren gibt es einen weiteren zehnfachen Rückgang.

Das hinterlässt den Körper mit T-Zellen, die noch nicht für die Abwehr gegen eine bestimmte Mikrobe programmiert wurden. Weniger solche „naiven T-Zellen“ bedeuten, dass weniger gegen eine nie zuvor gesehene Mikrobe eingesetzt werden können.

„Wir haben nur weniger Soldaten, die mit Angreifern zu tun haben, die wir noch nie zuvor erlebt haben, wie das neue Coronavirus“, sagte Nikolich-Zugich. (Der Körper behält die „Gedächtnis-T-Zellen“ bei, die in jungen Jahren gelernt haben, Angreifer zu bekämpfen, weshalb die Immunisierung gegen Pocken und viele andere Viruserkrankungen Jahrzehnte dauert.)

Eine weitere altersbedingte Veränderung hält T-Zellen vom Kampf fern. Noch bevor T-Zellen in den Kampf eintreten, erkennen andere Zellen Eindringlinge und entsenden natürliche Killerzellen und andere Soldaten, um in den ersten Stunden nach der Infektion so viele wie möglich zu zerstören. Dann weisen dieselben Front-Linien-Zellen buchstäblich das Virus zu den T-Zellen und sagen im Wesentlichen, dies sei der Feind und produzieren virusabtötende Verbindungen.

„Aber diese Kommunikation funktioniert nicht so gut, wie wir älter werden“, sagte Nikolich-Zugich. Die Lehrerzellen werden knapp und beginnen, das biologische Äquivalent des nuschelns zu erreichen. T-Zellen reagieren daher zu spät und zu wenig.

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Antikörper werden von B-Zellen hergestellt, und ihr Rückgang ist weniger steil als der Abfall in T-Zellen. Aber alte B-Zellen können wie alte Fabriken nicht so viel von ihrem Produkt – Antikörper – produzieren wie damals, als sie neu waren. Insbesondere haben sie niedrigere Spiegel des Moleküls, das ihr Genom neu ordnet, um nie zuvor gesehene Antikörper gegen ein nie zuvor gesehenes Virus zu produzieren.

Als ob das Alter nicht grausam genug wäre, bringt es eine weitere Veränderung des Immunsystems mit sich: Es verlangsamt, wie schnell natürliche Killerzellen und andere Ersthelfer die Abwehr an aktivierte T- und B-Zellen abgeben. „Diese erste Reaktion bleibt auf Hochtouren“, sagte Nikolich-Zugich. Der Kern dieser Reaktion ist eine Fusillade entzündlicher Moleküle, die als Zytokine bezeichnet werden.

Diese Fusillade greift die Lunge an und verursacht das akute Atemnotsyndrom (ARDS), eine häufige Ursache für Covid-19-Todesfälle.

Die Zytokinbarriere variiert jedoch etwas je nach Geschlecht. In einer im letzten Monat veröffentlichten Studie zeigten Kuchel und Kollegen, dass ältere Männer im Durchschnitt mehr Zytokin produzierende Zellen hatten als ältere Frauen, die mehr und bessere B- und T-Zellen hatten.

Dies könnte die offensichtlichen, aber immer noch vorläufigen geschlechtsspezifischen Unterschiede in der Covid-19-Epidemie erklären, bei denen es älteren Männern im Allgemeinen schlechter geht als älteren Frauen. Beeinträchtigte B- und T-Zellen verlassen den Körper mit weniger Anti-Coronavirus-Abwehr.

Immunosensitivität ist eine schlechte Nachricht, wenn das neue Coronavirus auch bei Subpandemieraten weiter zirkuliert, da dies darauf hindeutet, dass ältere Menschen, die Covid-19 überlebt haben, möglicherweise keine robuste Immunität haben, wenn sie erneut dem Virus ausgesetzt werden.

Bei der Grippe haben jüngere Menschen ein stärkeres „Immungedächtnis“ als ältere Menschen – ihre T- und B-Zellen sind darauf vorbereitet, anzugreifen, wenn ein vor Jahrzehnten erkanntes Grippevirus zurückkehrt. Wenn das Immungedächtnis für Coronavirus dem für Grippe ähnelt, sagte Kuchel, dann werden „junge Menschen viel besser geschützt sein, wenn es zurückkommt“.

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Ein Kommentar

  1. Warum steigt man nicht endlich von der Behauptung runter, daß ältere Menschen empfindlicher auf Krankheitserreger reagieren.? Sind unsere Älteren wie alt? Heute sind 80 Jährige so fit wie 50 Jährige und vielleicht auch zäher als Jüngere. Haben die den Großteil ihres Lebens in einer guten Umwelt gelebt. Unsere heutigen Jungen? Auch? Außerdem muß jeder einmal sterben, würden die, die heute sterben, weiter leben, wenn es das sog. CVirus nicht gäbe? Sollte man diese Hellsehereien sein lassen und Menschen, die vielleicht eh nur mehr ein paar Jahren auch ohne das CV haben, in Ruhe leben lassen. Gäbe es die Jüngeren ohne die Älteren nicht. Werden die auch einmal die Älteren sein. Kommt dann drauf an, was sie jetzt mit ihren Klugreden bei den noch Jüngeren anrichten?! Dafür zahlen sie einmal.

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