Die Bedrohung durch „Monsterkeime“unter die Lupe nehmen

Mit dem Ausbruch von Covid-19 könnte die Zeit reif sein, die Rolle der UN-Konvention über biologische Waffen zu überdenken.

Von Christina Lin / Asia Times

Die Covid-19-Pandemie und ihre mögliche Verbindung zum chinesischen Wuhan-Labor haben die kontroverse Entstehung von „Monsterkeimen“ ins Rampenlicht gerückt und die Debatten über die Steuerung der Funktionsgewinnforschung (GOF) in den Biowissenschaften erneut belebt.

Die GOF-Forschung umfasst die Veränderung eines natürlichen Krankheitserregers, um ihn tödlicher und ansteckender zu machen, und wird als Dual-Use-Forschung (DUR) mit militärischen und zivilen Anwendungen eingestuft.

Innerhalb von DUR gibt es eine weitere Unterteilung der bedenklichen Forschung mit doppeltem Verwendungszweck (DURC), bei der es sich um eine Untergruppe von Forschungsarbeiten handelt, die am wahrscheinlichsten beim Erwerb oder Einsatz biologischer Waffen angewendet werden. Die GOF-Forschung fällt unter DURC.

Bereits 2014 wurde die GOF-Forschung mit Influenza-, MERS-Viren (Middle East Respiratory Syndrome) und SARS-Viren (schweres akutes respiratorisches Syndrom) aufgrund ihrer Eigenschaft als potenzieller Pandemie-Erreger (PPP) als zu gefährlich und riskant für die öffentliche Gesundheit angesehen von der US-Regierung verboten.

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Das Verbot wurde jedoch im Dezember 2017 ohne strenge Aufsicht und Regulierung aufgehoben.

Jetzt, mit dem weltweiten Ausbruch von Covid-19, könnte die Zeit reif sein, die Rolle der UN-Konvention über biologische Waffen (BWC) und die Steuerung dieser im Labor geschaffenen „Monsterkeime“ zu überdenken.

Trotz der internationalen Dimension der Pandemien gibt es kein internationales Gremium, das jetzt die GOF-Forschung regelt. Die 1972 gegründete BWC deckt Forschungsaktivitäten nicht explizit ab und konzentriert sich stattdessen auf die Aspekte Entwicklung, Produktion, Lagerung, Erwerb und Lieferung von biologischen Arbeitsstoffen.

Sogar in Fällen, in denen die Forschung selbst nicht „friedlichen Zwecken“ dient, würde sie vom BWC nicht abgedeckt. Gegenwärtig wendet die wissenschaftliche Gemeinschaft in verschiedenen Ländern hauptsächlich ein System der Selbstverwaltung an.

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In der Vergangenheit gab es jedoch Diskussionen darüber, welche Aufsichtsrolle die BWC in Bezug auf im Labor erstellte PPPs spielen könnte, da einige Experten DURC für die Verbreitung und Entwicklung chemischer und biologischer Waffen, insbesondere neuartiger und wirksamerer Waffenagenten, als relevant erachten.

Einige sind daher der Ansicht, dass dies in einschlägige internationale Foren zur Rüstungskontrolle und Nichtverbreitung einbezogen werden sollte.

Basierend auf der wechselvollen Biosicherheitsgeschichte der DURC-Forschung in den USA gibt es tatsächlich einige Belege für diese Begründung.

Zum Beispiel startete die DARPA (Defense Advanced Research Projects Agency) des Pentagon 2016 das Insect Allies-Programm zum Schutz der landwirtschaftlichen Lebensmittelversorgung in den USA, indem gentechnisch veränderte Viren über jene Insekten an Pflanzen abgegeben werden, die für die Übertragung der meisten Pflanzenviren verantwortlich sind.

In einem in der Fachzeitschrift Science veröffentlichten Leitartikel stellte eine Gruppe von Forschern des Max-Planck-Instituts für Evolutionsbiologie in Deutschland jedoch die Frage, warum Insekten eingesetzt werden müssen, wenn das Schutzvirus mithilfe der Sprühtechnologie aus der Luft leicht verbreitet werden kann, und behauptete, Ziel war es wahrscheinlich, Insekten zu entwickeln, um eine „neue Klasse biologischer Waffen“ zu liefern.

Angesichts der Tatsache, dass DARPA eine Militärbehörde ist, bezweifelte Dr. Guy Reeves vom Max-Planck-Institut, dass das Programm für den routinemäßigen Einsatz in der Landwirtschaft und eher als Technologie für biologische Waffen bestimmt war, während Professor Silja Voenesky von der Universität Freiburg der Ansicht war, dass das Programm als Verstoß gegen die BWC angesehen werden könnte, wenn keine friedliche Absicht festgestellt werde.

Das „Bewaffnen“ von Insekten oder Tieren für die Kriegsführung ist kein neues Konzept. Nach dem Bombenanschlag auf Pearl Harbor im Jahr 1941 rekrutierte das US-Militär Hunderte von Fledermäusen, um japanische Städte in die Luft zu jagen. Der Fledermausbombenplan hieß Project X-Ray, bei dem Miniatursprengstoff an den Fledermäusen angebracht und über den Städten freigesetzt werden sollte.

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Die Tests scheiterten jedoch, als einige Fledermausbomber entkamen und mehrere Gebäude an einer Feldstation in New Mexico in Brand steckten, während einige von ihnen unter dem Auto eines Generals übernachteten, bevor sie explodierten. Das Projekt wurde 1944 abgebrochen.

Heute interessiert sich die US-Regierung erneut für Fledermäuse als mögliche Verteidiger gegen Biowaffen aufgrund ihrer Superimmunität sowie für die GOF-Forschung zu Fledermaus-Coronaviren.

Angesichts der Tatsache, dass die DURC- und GOF-Forschung stark auf militärische Anwendungen ausgerichtet ist und angesichts der aktuellen Covid-19-Pandemie scheint die BWC eine Rolle bei der Überwachung von im Labor erstellten „Monsterkeimen“ übernehmen zu können. Krankheitserreger respektieren keine nationalen Grenzen, daher muss dieser Fall auf eine Weise internationalisiert werden, die ein echtes Buy-in anzieht.

Zusätzlicher internationaler Konsens und zusätzliche Aufsicht könnten auch Vertrauen schaffen und den anhaltenden Verdacht auf die Motive hinter dem DURC verringern, wodurch möglicherweise ein Wettrüsten der biologischen Abwehr verhindert und das Risiko einer nächsten Pandemie durch vom Menschen verursachte Krankheitserreger verringert wird.

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