Die US-Armee wird eine Seltenerd-Anlage für die Waffenentwicklung finanzieren

Weil Seltene Erden für die Waffentechnologie unerlässlich sind, will die US-Armee in den Bereich investieren. Bislang dominiert China das Geschäft.

Von Redaktion

Die US-Armee plant den Bau von Aufbereitungsanlagen für Seltene Erden zu finanzieren. Dies ist Teil eines dringenden Vorhabens Washingtons, die Versorgung mit Mineralien zu sichern, die zur Herstellung von Kriegswaffen und Elektronik verwendet werden. Dies geht laut Reuters aus einem Regierungsdokument hervor.

Der Schritt wäre die erste finanzielle Investition des US-Militärs in die Produktion von Seltenen Erden im kommerziellen Maßstab seit dem Bau der ersten Atombombe durch das Manhattan-Projekt im Zweiten Weltkrieg.

Präsident Donald Trump hatte das Militär Anfang dieses Jahres angewiesen, seine Lieferkette für die Nischenmaterialien zu aktualisieren. Er warnte davor, dass die Abhängigkeit von anderen Nationen für die strategischen Mineralien die US-Rüstungsindustrie behindern könnte.

China, das die meisten seltenen Erden der Welt raffiniert, hat damit gedroht, die spezialisierten Mineralien nicht mehr in die USA zu exportieren, und sein Monopol als Faustpfand für den anhaltenden Handelsdisput zwischen den beiden größten Volkswirtschaften der Welt genutzt.

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„Die US-amerikanische Seltenerdindustrie braucht große Hilfe, um sich gegen die Chinesen behaupten zu können“, sagte Jim McKenzie, CEO von UCore Rare Metals Inc, das in Alaska ein Seltenerdprojekt entwickelt. „Es geht nicht nur um das Geld, sondern auch um die Optik der breiten Unterstützung aus Washington.“

Die für Munition zuständige Armeeabteilung bat die Bergleute im vergangenen Monat um Vorschläge zu den Kosten einer Pilotanlage für die Herstellung von sogenannten schweren Seltenen Erden, einer weniger verbreiteten Art von Spezialmineralien, die laut dem Dokument für den Einsatz in Waffen sehr begehrt sind.

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Die Antworten sind bis zum 16. Dezember fällig. UCore, Texas Mineral Resources Corp und ein Joint Venture von Lynas Corp und Blue Line Corp, die sich in Privatbesitz befinden, sind nach Angaben von Mitarbeitern des Unternehmens und mit der Angelegenheit vertrauten Quellen als Kooperatoren zu erwarten.

Die Armee kündigte an, bis zu zwei Drittel der Kosten eines Raffinierers zu finanzieren und mindestens ein Projekt und möglicherweise mehr zu finanzieren. Antragsteller müssen einen detaillierten Geschäftsplan vorlegen und unter anderem angeben, woher sie ihr Erz beziehen.

Dieser jüngste Schritt der Armee, einer Division des Pentagons, erfolgte nach einer Militärstudie zu Beginn dieses Jahres über den Zustand der US-amerikanischen Lieferkette für Seltene Erden.

Die Spannung bezüglich der Seltenen Erden zwischen den USA und China geht mindestens auf das Jahr 2010 zurück, als China nach einem diplomatischen Streit die Exporte nach Japan einschränkte, die Preise für die Nischenmetalle in die Höhe trieb und die US-Militärs beunruhigte, dass China den Vereinigten Staaten dasselbe antun könnte.

Das Chemisch-Biologische Zentrum der US-Armee für die Entwicklung von Kampffähigkeiten und das Hauptquartier der US-Armee antworteten nicht auf Anfragen nach Kommentaren.

Der Antrag sieht keinen bestimmten finanziellen Betrag vor, den die Armee finanzieren könnte, obwohl er zum Teil aus dem Defense Production Act (DPA) stammt, einem US-amerikanischen Gesetz aus den 1950er Jahren, das dem Pentagon einen weiten finanziellen Spielraum für die Beschaffung der für die Landesverteidigung erforderlichen Ausrüstung gibt.

Eine Seltenerdverarbeitungs-Pilotanlage könnte je nach Standort, Größe und anderen Faktoren zwischen 5 Millionen und 20 Millionen US-Dollar kosten, und die Gesamtkosten für den Bau einer Anlage könnten laut Branchenvertretern mehr als 100 Millionen US-Dollar betragen.

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„Es ist großartig, dass das Verteidigungsministerium Interesse hat, die Branche finanziell zu unterstützen“, sagte Jon Blumenthal, CEO von Blue Line Corp., der Anfang des Jahres eine Absichtserklärung zum Bau einer Seltenerdverarbeitungsanlage in Texas mit Lynas Corp mit Sitz in Australien unterzeichnete. Blumenthal lehnte einen Kommentar ab, als er gefragt wurde, ob Blue Line auf die Anfrage der Armee antworten werde. Lynas lehnte ebenfalls einen Kommentar ab.

Es ist nicht klar, wie die Armee die Reaktionen einstufen wird, da sich ein Großteil des Fachwissens der Seltenen Erden-Industrie in China befindet, obwohl die moderne Seltenen Erden-Industrie selbst vor Jahrzehnten in den Vereinigten Staaten ihren Ursprung hatte.

„Anstatt Mittel für eine weitere Studie bereitzustellen, werden hierdurch Mittel für den Aufbau einer in den USA ansässigen Lieferkette für seltene Erden bereitgestellt“, sagte Anthony Marchese, CEO von Texas Mineral Resources, der gemeinsam mit den USA Rare Earth die Mine Round Top in Texas entwickelt.

Nach der Verarbeitung müssen Seltene Erden jedoch in Seltene Erden-Magneten umgewandelt werden, die in Präzisions-Lenkflugkörpern, intelligenten Bomben und Militärjets zu finden sind, und China kontrolliert auch die Seltene Erden-Magnetindustrie. Das Pentagon hat noch keine Anstrengungen zur Finanzierung der heimischen Magnetherstellung unternommen.

„Das Schließen der Magnetlücke würde mehr dazu beitragen, die Verteidigungsbedürfnisse des Landes und die Bedürfnisse von Elektrofahrzeugherstellern und anderen zu befriedigen“, sagte Ryan Castilloux, Geschäftsführer von Adamas Intelligence, einem Forschungsunternehmen, das die Seltenerdindustrie genau verfolgt.

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