Der große Held der angloamerikanischen Welt tat sein Bestes, um mit Stalin und Hitler Schritt zu halten.

Von Marko Marjanovic / Checkpoint Asia

Churchills geheimer Krieg: Das britische Empire und die Verwüstung Indiens im Zweiten Weltkrieg“ ist ein (leider nur in englischer Sprache verfügbares) Buch des Wissenschaftsjournalisten Madhusree Mukerjee. Es erzählt von der britischen Politik in Indien im Zweiten Weltkrieg und wie sie mit der Hungersnot in Bengalen von 1943 zusammenhängt.

Mukerjee erinnert den Leser daran, dass Indien vor der britischen Eroberung ein reiches Land war. Sicherlich waren die Eroberer, die im 18. Jahrhundert nach Bengalen gezogen waren, der Meinung, dass sie ihrem Reich einen großartigen Reichtum hinzufügten. Unter der Kolonialherrschaft wurde Bengalen jedoch bald zu einem Synonym für Armut und häufige Hungersnöte.

Während des Zweiten Weltkriegs sollte die Kolonie einen wichtigen Beitrag zum britischen Krieg leisten. Indiens Industrien, Arbeitskräfte und Nahrungsmittel dienten den Anforderungen des Krieges, in den sich das Imperium verwickelt hatte.

Dies war lediglich die letzte Eskalation in einer lang anhaltenden Ausbeutung der Kolonie. Die Briten betrachteten ihre ungewollte Präsenz in Indien als Dienstleistung und zogen daher die „Zahlung“ in Form der Inlandsgebühr ab. Da die Briten die Ausweitung des verarbeitenden Gewerbes in Indien behinderten, um der heimischen Industrie keine Konkurrenz zu machen, war der Export von Agrarerzeugnissen die einzige Möglichkeit, diesen Transfer zu verwirklichen.

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Schließlich wurde, da das Imperium den Transfer so hoch festlegte, so viel Getreide für den Export gewonnen, dass die Kolonie – die im 19. Jahrhundert weiterhin mehr Nahrungsmittel produzierte als sie brauchte – künstlich in einem Zustand chronischer Unterernährung gehalten.

Es war nicht überraschend, dass es starken Widerstand gegen die Kolonialherrschaft gab, der nur durch groß angelegte Repressionen überwunden werden konnte. Allein im Rahmen der Niederschlagung der „Quit India“-Bewegung im August 1942 wurden mehr als 90.000 Menschen eingesperrt und bis zu 10.000 Menschen getötet.

Die Briten verfügten zeitweise nicht über genügend Manpower um Menschenmengen mit Flugzeugen anzugreifen. In besonders rebellischen Bezirken brannten die Behörden Häuser nieder und zerstörten Reisvorräte. Britisch-Indien war einem besetzten Land nicht unähnlich.

Eine besorgte Frau und ein Mann während der Hungersnot in Bengalen 1943. Bild: Gemeinfrei

Das Buch enthüllt die vielfältigen Ursachen der Hungersnot in Bengalen. Zunächst war die Sterblichkeitsrate in Bengalen unter britischer Herrschaft selbst in einem normalen Jahr grausam, wobei ein Teil davon auf Unterernährung zurückzuführen war.

Die unmittelbaren Gründe für die Verschlechterung der Bedingungen über diesen „normalen“ Zustand der Hungersnot hinaus waren der katastrophale Midnapore-Zyklon und die japanische Eroberung Birmas.

Der Zyklonsturm und die anschließenden Überschwemmungen vernichteten Leben und zerstörten die Ernte. Der Verlust Birmas trennte die Verbindung zu einer wichtigen Quelle für Reisimporte nach Indien. Diese beiden Faktoren, die außerhalb der Kontrolle der Briten lagen, reichten wahrscheinlich für eine Katastrophe aus, aber die anschließende britische Politik machte die Krise weitaus schlimmer als nötig.

In Erwartung der Möglichkeit, dass die Japaner weiter vorankommen könnten, führten die Briten eine Politik der verbrannten Erde im Küstengebiet von Bengalen durch und beschlagnahmten Reisvorräte, Kraftfahrzeuge, Fahrräder und Boote. Die Beschlagnahme von Booten wirkte sich besonders störend aus, da sie normalerweise das wichtigste Transportmittel für Reissaatgut auf den Markt darstellten.

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Der Verlust birmanischer Reisimporte nach Indien wurde weder durch Importe aus anderen Ländern kompensiert, noch wurde die Verpflichtung Indiens, britisch-indische Truppen ins Ausland zu liefern, gemindert. Stattdessen sollte Indien den Verlust birmanischer Reisimporte nach Ceylon, Arabien und Südafrika decken, obwohl diese Gebiete bereits besser mit Nahrungsmitteln versorgt waren als Indien.

Obwohl Indien in den Jahren vor dem Zweiten Weltkrieg zu einem Nettoimporteur von Nahrungsmitteln geworden war und mindestens eine Million Tonnen Getreide pro Jahr importierte – eine Zahl, die nicht ausreichte, um seinen Bedarf zu decken, sondern darstellte, was es sich zu importieren leisten konnte – nach der Bezahlung ihrer Besatzungskosten. Und nun verpflichteten die Briten Indien, Lebensmittel zu exportieren.

Die Antizipation von Nahrungsmittelknappheit, die nach der Kolonialverwaltung sicher eintrat, diente dem Schutz der Schichten der Gesellschaft, die für das britische Empire am nützlichsten waren – Administratoren, Soldaten und Industriearbeiter. Es sollte riesige Mengen Getreide aufkaufen und für deren Verwendung lagern. Sie würde diese Vorräte auf die gleiche Weise bezahlen, wie sie Vorräte für die Kriegsanstrengungen beschafft hat – durch Drucken von Geld.

Die Regierung erwarb etwas Getreide durch Beschlagnahme, kaufte es aber größtenteils einfach. Einige Käufe wurden von ihm selbst getätigt, andere wurden an private Händler vergeben. Große Handelsfirmen erhielten Vorschüsse über riesige Geldsummen und wurden angewiesen, Getreide um jeden Preis für die Regierung zu kaufen.

Der Preis für bereits kostbares Getreide schoss in die Höhe und der bengalische Bauer wurde vom Markt verdrängt. Zwischen den Einkäufen der bengalischen Regierung, der indischen Regierung, der Armee und der Industrie, die von der Regierung viel Geld erhielten, wurde Getreide aus ländlichen Gebieten abgesaugt. Für die Kriegsanstrengungen wichtige Regierungs- und Industriebehörden sicherten sich riesige Getreidebestände, von denen ein Teil einfach verrottete, während Millionen einfach verhungern würden.

Was die Plünderung des ländlichen Raums in diesem Ausmaß ermöglichte, war, dass die Übertragung der Kaufkraft vom Bauern auf die Regierung und auf diejenigen, mit denen die Regierung Geschäfte machte, das Drucken von Geld ermöglichte.

Im Laufe des Krieges erhöhte sich die Geldmenge um das Sechs- bis Siebenfache, so dass die Briten befürchteten, „in Sichtweite der kollektiven Weigerung, weitere Papierwährungen anzunehmen“ zu geraten. Dies verwirrte das Problem der Nahrungsmittelknappheit, da einige Landwirte ihr Getreide verständlicherweise festhielten, anstatt es auf den Markt zu bringen, da es ein besseres Wertlager darstellte als die schnell abwertende Währung.

Der Grund, warum die Einkäufe der Regierung für die bengalischen Bauern so verheerend waren, war, dass die meisten Familien Landstücke besaßen, die zu klein waren, um damit allein ihre Familien zu ernähren.

Selbst in einem normalen Jahr waren solche Familien nicht in der Lage, genug von ihrer Ernte zu lagern, um sie bis zum nächsten zu ernähren. Sie waren keine Pflanzenverkäufer, sie verkauften ihre Arbeit an die Großgrundbesitzer und kauften Lebensmittel.

Nur dass der Kauf von Lebensmitteln den Wettbewerb mit einer Regierung bedeutete, die nach Belieben Geld drucken konnte.

Die Prävalenz von effektiv landlosen Bauern in Bengalen an sich war das Ergebnis der britischen Politik in Indien, die die Klasse der Grundbesitzer aus jenen gebildet hatte, die vor der Eroberung Steuereintreiber waren.

Obwohl Ernteausfälle und der Verlust birmanischer Importe ausreichten, um ein schwerwiegendes Nahrungsmitteldefizit für Indien zu schaffen, gab es für das gesamte britische Empire kein Nahrungsmittelproblem. Tatsächlich behauptete London, Bengalen könne nicht gefüttert werden – nicht aus Mangel an Nahrungsmitteln, sondern aus Mangel an Schiffen – angeblich sei die Schifffahrt so knapp, dass das verfügbare Getreide nicht nach Indien gebracht werden könne, ohne die britischen Kriegsanstrengungen zu stören.

Es wäre schon schlimm genug gewesen, seinen Krieg dem bloßen Leben von drei Millionen seiner Untertanen vorzuziehen, aber Mukarjee zeigt, dass die Schifffahrt nirgendwo so knapp war wie in London behauptet, obwohl sie mit Sicherheit fehlverwaltet wurde. Zum Beispiel gab es genug Schifffahrt und Nahrungsmittel, um im östlichen Mittelmeer einen Vorrat für die alliierte Invasion auf dem Balkan aufzubauen, die niemals eintreten würde. Außerdem gab es auf den britischen Inseln immer genügend Schiffe, um einen riesigen und ständig wachsenden Vorrat an Nahrungsmitteln aufzubauen, den die Londoner Regierung tatsächlich für die Nachkriegszeit aufbaute.

In Wirklichkeit bestand das größte Hindernis für die Sicherung von Nahrungsmitteln für das von einer Hungersnot heimgesuchte Indien nicht in einem Mangel an Mitteln, sondern in einem Mangel an Willen, die notwendigen Ressourcen zuzuweisen. Solche Anpassungen hätten dem Interesse und der Absicht des britischen Empire unter Winston Churchill widersprochen, seine Kolonie so weit wie möglich für seine Zwecke auszunutzen.

Zu ihrer Ehre war nicht jeder Brite mit der in Winston Churchill verkörperten Londoner Regierung einverstanden.

Viele Beamte, darunter hochrangige Vertreter wie der indische Außenminister, Leopold Amery und der Vizekönig von Indien, Feldmarschall Wavell, forderten wiederholt entschlossene Anstrengungen, um die Hungersnot zu lindern. Die Regierungen von Australien, Neuseeland und Kanada boten Getreide für Indien an, wenn das Vereinigte Königreich, das die Kontrolle über ihre Schifffahrt übernommen hatte, es dorthin transportieren würde.

Britische Soldaten vor Ort widersetzten sich dem Befehl, Hungerflüchtlingen nicht zu helfen und gaben ihnen Essen von den eigenen Rationen.

Neben der Veranschaulichung, wie das britische Empire die Hungersnot in Bengalen von 1943 mitgeholfen und diese dann geleugnet hat, liefert Churchills Secret War auch den Kontext für diese beiden Geschichten.

Mukarjee erzählt einiges von der Dynamik zwischen der Kolonialmetropole und der Kolonie, die sich auf Ausbeutung und Widerstand konzentriert, erklärt die Konsequenzen der britischen Kriegspolitik für die politische Zukunft der Kolonie – Teilung und Unabhängigkeit – und zeichnet durch lebendige Berichte aus erster Hand von Menschen, die betroffen waren ein Bild von Hunger und Unterdrückung.

Es ist ein inhaltsreiches Buch, aber wahrscheinlich ist das Einzige, was daraus zu ziehen ist, wie die Hungersnot verschärft und ihre Opfer durch den Missbrauch von Papierwährung durch die Regierung ausgewählt wurden.

Die britische Reaktion auf die Nahrungsmittelknappheit in Bengalen bestand darin, die Städte und Industrien auf Kosten der Bauern zu schützen. Wie die Sowjetunion, die ein Jahrzehnt zuvor mit einer eigenen Nahrungsmittelkrise konfrontiert war, war das britische Empire der Ansicht, es sei an der Zeit zu entscheiden, wer leben und wer sterben würde.

Nur wo die sowjetische Methode, 1932/33 das Getreideland auszurauben, eine Voraussetzung war, war die britische Methode der Wahl in Indien die Geldschöpfung. Es war eine elegantere Methode, aber nicht weniger tödlich und schwieriger, effektiv zu widerstehen.

War die Hungersnot in der Sowjetunion von 1932 bis 1933 eine Hungersnot in Form von Requisiten, so war die Hungersnot in Bengalen von 1943 eine Hungersnot in der Druckerei.

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2 thoughts on “1943: Winston Churchill ließ in der künstlichen Hungersnot in Bengalen 3 Millionen Inder verhunger”

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